1 Dicembre 2021
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Perché gli animali devono rispondere al loro ambiente?

Il regno animale non premia i pigri e i disattenti. Per sopravvivere, gli animali devono percepire il loro ambiente. Gli animali percepiscono l’ambiente con parti del corpo chiamate organi sensorialicome gli occhi, le orecchie e il naso. Gli organi sensoriali sono vitali per gli animali per trovare il cibo, localizzare i compagni ed evitare il pericolo.

Noi umani abbiamo cinque sensi: vista, udito, olfatto, gusto e tatto; non è una lista troppo malvagia, se lo diciamo noi stessi. Altri animali usano questi stessi sensi, anche se a volte in modi diversi – o i loro sono semplicemente più forti dei nostri. Per esempio, molti animali hanno sensi dell’olfatto e dell’udito molto migliori dei nostri.

Alcuni animali hanno anche sensi extra che gli umani non possiedono. Molti animali possono percepire piccole vibrazioni nell’ambiente e usarle per trovare una preda o, se sono loro la preda, per individuare i predatori. Alcuni animali, come gli elefanti, possono persino usare le vibrazioni e l’attività sismica per parlare tra loro. L’elettrorecezione è un altro senso che alcuni animali hanno e che noi umani possiamo solo sognare ad occhi aperti. Molti animali acquatici hanno questa abilità, così come gli ornitorinchi (o si dice platypi?), gli scarafaggi e le api.

Per saperne di più sui superpoteri sensoriali degli animali, guarda qui.

Ok, i miseri cinque sensi degli umani sembrano molto più scadenti ora.

Il desiderio di un animale di sopravvivere detterà il suo comportamento. Le possibilità di sopravvivenza non sono molto buone per un animale che non può trovare cibo o nascondersi dai predatori. In generale, ci sono due tipi principali di comportamento animale: innato e appreso.

Comportamento innato

Comportamenti innatio istintisono quei comportamenti che un animale mostra durante la sua vita e non dipendono dall’esperienza. Non devono essere appresi, perché questi comportamenti sono controllati dai geni. Sono naturalmente presenti in tutti gli individui di una specie. I ragni sanno come tessere le ragnatele senza che altri amici ragni mostrino loro come fare. Gli uccelli sono esperti costruttori di nidi, senza bisogno di manuali di istruzioni.

Un interessante istinto animale è l’imprinting. L’imprinting è comune in uccelli come anatre e oche. Per i loro pulcini, è vitale per la loro sopravvivenza trovare la loro mamma e seguirla ovunque. I piccoli uccelli non sanno chi è la loro madre quando si schiudono, quindi fanno l’imprinting sul primo oggetto in movimento che vedono dopo la nascita. Di solito, questo è la madre del pulcino, ma è possibile per un uccello di imprimere su un’altra specie, come un umano, o anche un oggetto (purché sia in movimento).

L’imprinting è stato studiato per la prima volta da Konrad Lorenz negli anni ’60 e ’70. Ha persino vinto il premio Nobel per la medicina e la fisiologia per il suo lavoro, che consisteva principalmente nel farsi seguire dalle anatre nel suo laboratorio.


Gli anatroccoli seguono la madre dopo averle dato l’imprinting. Immagine da qui.

Comportamento appreso

Tutti gli animali, compreso l’uomo, hanno un comportamento istintivo, ma gli animali non possono sopravvivere solo grazie ai loro istinti. Gli animali devono essere in grado di rispondere al loro ambiente per sopravvivere. A volte gli animali cambiano il loro comportamento in base alle situazioni che hanno vissuto in passato. Questo processo di modifica del comportamento basato sull’esperienza è chiamato apprendimento. No, l’apprendimento non è solo libri e memorizzazione di fatti, ma questo lo sapevi già, vero? Ci sono molti tipi diversi di comportamenti di apprendimento nel mondo animale. Ecco una breve panoramica di alcuni di essi.

Apprendimento osservativo

L’apprendimento osservazionale, chiamato anche apprendimento sociale, è quando un animale osserva un altro animale fare qualcosa, e poi decide che è una buona idea. Scimmia vede, scimmia fa, giusto? L’apprendimento osservazionale è spesso visto quando gli animali accedono a una nuova fonte di cibo. Hai mai visto uno scoiattolo cercare di entrare in una mangiatoia per uccelli? Ha visto quegli uccelli farlo, ed è certo di poterlo fare anche lui. È sicuro che ci sono una dozzina di altri scoiattoli che lo guardano, così che quando lui riesce, loro possono seguirlo.

I piccoli animali imparano attraverso l’osservazione, la mimica e l’imitazione. Il foraggiamento, la caccia e alcuni comportamenti sociali come il grooming negli scimpanzé o il canto degli uccelli canori, vengono appresi dai genitori di un individuo. Questi comportamenti non richiedono alcun rinforzo attivo da parte del genitore; il bambino semplicemente osserva e imita il comportamento, e col tempo, diventa parte della normale routine dell’animale.

Gli esseri umani sono particolarmente abili nell’apprendimento osservativo. Siamo creature sociali, dopo tutto, e molti dei nostri comportamenti sono il risultato delle nostre interazioni culturali con gli altri. Per esempio, la capacità di parlare è fisiologicamente cablata in noi, ma quale lingua parliamo è un prodotto dell’apprendimento osservativo. Ascoltiamo e imitiamo i suoni che sentiamo, e alla fine trasformiamo i nostri balbettii in un linguaggio coerente.

Abituazione

Avete mai sentito la frase “creatura dell’abitudine”? Abituazione è quando un animale si desensibilizza a qualcosa che accade ripetutamente senza fornire alcuna nuova informazione. Per esempio, se un treno passa davanti alla finestra della tua camera da letto ogni ora, dopo un po’ smetti di notarlo. Nel mondo animale, è importante che gli animali si abituino a stimoli non pericolosi, in modo da non sprecare energia per nascondersi da cose che non possono far loro del male.

Nei luoghi in cui l’uomo e i cani della prateria condividono la pianura, i cani della prateria si sono abituati all’uomo. Non danno più l’allarme quando gli umani sono vicini perché hanno imparato che gli umani non fanno loro del male. “Veniamo in pace”. Poiché i cani della prateria sono abituati all’attività umana, possono risparmiare quell’energia per cercare i veri predatori, come i rapaci e i coyote.


“Rilassati. È solo Bill. È forte”. Immagine da qui.

Apprendimento associativo

Apprendimento associativo è quando un animale fa una connessione tra due o più esperienze. Se mangiate del sushi comprato in un negozio e poi vi ammalate violentemente, probabilmente deciderete di non mangiare più sushi da lì. Questo è un esempio di apprendimento associativo: avete associato il mangiare sushi con l’ammalarsi, e avete imparato ad evitare quella situazione in futuro.

La stessa situazione si applica agli animali che mangiano serpenti o bruchi velenosi. Se un uccello mangia un bruco arancione brillante e poi vomita, impara ad evitare i bruchi di colore arancione. Questo è un esempio di condizionamento operanteche è quando un animale cambia il suo comportamento volontario in base al risultato del comportamento precedente.

Nell’esempio del bruco velenoso, l’uccello evita un comportamento che ha portato a qualcosa di brutto, come essere punito o ammalarsi. Il condizionamento operante può funzionare anche al contrario: se un piccione si siede davanti a una panchina del parco e viene nutrito con semi di girasole, ritorna su quella stessa panchina perché associa quel posto al cibo.

Forse avete sentito parlare del cane di Pavlov, che è un classico esempio di apprendimento associativo. I cani salivano di riflesso alla vista del cibo. In poche parole, uno scienziato di nome Ivan Pavlov suonava una campana prima di nutrire il suo cane più e più volte in modo che il cane associasse la campana al cibo. Alla fine, poteva suonare il campanello e il cane saliva anche senza che apparisse del cibo. Questo è un esempio di condizionamento classicoche è quando una risposta interna (aspettarsi il cibo/salivare) è innescata a causa di un’associazione con uno stimolo (il suono della campana).

La differenza chiave tra condizionamento operante e classico è se l’animale sta “facendo” o “pensando”. Un ratto che impara a tirare una leva che fa apparire il cibo (facendo) è un esempio di condizionamento operante. Un cane che associa (pensando) il suo padrone che prende il guinzaglio con l’andare a fare una passeggiata è un esempio di condizionamento classico.

Spuntino del cervello

Molti animali tossici, come i serpenti, le rane e i bruchi, hanno una colorazione di avvertimento, come la pelle o le squame di colore rosso vivo o arancione. Questi animali sfruttano il condizionamento operante per ricordare ai potenziali predatori che hanno un cattivo sapore e che li faranno ammalare. Questi animali ovviamente non hanno mai assaggiato le Skittles.

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