2 Dicembre 2021
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Quanti detenuti combattono gli incendi in California?

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I prigionieri sono autorizzati a guadagnare meno del salario minimo a causa di una scappatoia nel 13° emendamento. USA OGGI

I detenuti ricevono poca formazione per diventare vigili del fuoco, sono pagati solo 2,90 dollari al giorno e, fino ad ora, erano bloccati dalla professione al momento del rilascio.

Mentre tutti sanno che la California ha combattuto più di 600 incendi in questa stagione, poche persone sono consapevoli che ogni anno, migliaia di uomini, donne e adolescenti incarcerati si uniscono a una delle 192 squadre di pompieri detenuti.

Guadagnano solo 2,90 dollari al giorno, lavorano in brutali turni di 24 ore, combattono incendi fuori controllo e rischiano la vita in condizioni incredibilmente pericolose, solo per avere la possibilità di cancellare la loro fedina penale.

E fanno tutto questo dopo appena due settimane di addestramento.

L’uso da parte dello Stato di detenuti per combattere gli incendi è una violazione dei diritti umani che la storia quasi certamente considererà crudele. Ma forse la più grande violazione arriva dopo che questi detenuti sono stati rilasciati. Fino a poco tempo fa, è stato vietato loro di lavorare come vigili del fuoco civili.

A settembre, il governatore della California Gavin Newsom ha finalmente firmato una legge che permette agli ex detenuti che hanno combattuto gli incendi di presentare una petizione al tribunale per cancellare i loro precedenti, ma spetta ai giudici decidere se farlo. Se lo facessero, si aprirebbe la strada per gli ex detenuti che hanno combattuto gli incendi per ottenere la certificazione per fare quello che hanno già fatto per anni.

I vigili del fuoco detenuti arrivano a Whitewater, California, il 2 agosto 2020.

I vigili del fuoco detenuti arrivano a Whitewater, California, il 2 agosto 2020. (Foto: Josh Edelson/AFP via Getty Images)

Come è iniziato

Nessuno è “costretto” a unirsi a una squadra di vigili del fuoco, ma l’alternativa (non avere la fedina penale pulita) è spesso molto più squallida e pericolosa.

Ufficialmente chiamato il programma Conservation Camp, è quanto di più orribile si possa immaginare: Ogni anno, più di 3.000 detenuti si “offrono volontari” per rischiare la loro vita al fine di guadagnare una possibilità di condizioni di vita migliori, la libertà condizionata anticipata e un nuovo inizio dopo la carcerazione.

La manodopera incatenata costituisce quasi un terzo della capacità antincendio dello Stato.

Mentre le prigioni private rastrellano profitti record, l’uso del lavoro incarcerato fa risparmiare ai contribuenti californiani circa 100 milioni di dollari all’anno.

Il programma dei vigili del fuoco detenuti può essere fatto risalire al 1915, quando le bande della catena costruivano e mantenevano le strade e le ferrovie della nazione. Durante la seconda guerra mondiale, molti vigili del fuoco civili si arruolarono o furono arruolati, causando una grave carenza di manodopera. La California costrinse i prigionieri a prendere il lavoro, e nel 1946 avevano costruito il loro primo campo permanente. Da allora, il programma è cresciuto costantemente. Il primo campo femminile aprì all’inizio degli anni ’80, con i politici che a questo punto si preoccupavano molto meno dei presunti benefici della riabilitazione e molto di più dei risparmi sui costi.

Oggi, il Dipartimento di Correzione e Riabilitazione della California gestisce due campi femminili, un campo per adolescenti e più di 40 campi maschili.

Eventi naturali pericolosi costringono gli equipaggi a sopportare più di 10 milioni di ore di lavoro ogni anno. Alcuni vigili del fuoco sono morti. Quelli che vivono affrontano non solo incendi ma anche malattie, privazione del sonno, leoni di montagna, scorpioni, serpenti a sonagli e hanno quattro volte più probabilità di subire ferite.

Nonostante la mancanza di un addestramento completo, questi battaglioni di prigionieri lavorano a fianco degli equipaggi professionali di Cal Fire e del Los Angeles County Fire Department.

Combattere per i vigili del fuoco

I politici ci dicono che ci sono una vasta gamma di benefici dal continuare a costringere i prigionieri a spegnere gli incendi: risparmi pubblici, una possibilità per i prigionieri di pagare il loro debito alla società, un’opportunità di cancellare i loro record.

Tutte le loro lodi sono problematiche.

Le prigioni private, che hanno già un incentivo perverso a tenere la gente rinchiusa il più a lungo possibile, ora hanno un incentivo a mantenere le condizioni della prigione il più miserabili possibile, creando un fattore di spinta che incoraggia più prigionieri ad iscriversi.

Non c’è ragione per cui i precedenti non violenti non possano essere cancellati al momento del rilascio, indipendentemente dallo stato di vigile del fuoco. La nozione stessa che i detenuti possano “pagare il loro debito alla società” in termini puramente monetari è superata. E il pubblico sta davvero risparmiando denaro se stiamo semplicemente rifiutando migliaia di potenziali vigili del fuoco che pagano le tasse?

Il sindacato che rappresenta i dipendenti di Cal Fire, da parte sua, è veementemente contro il ricorso alla manodopera carceraria, non solo perché toglie posti di lavoro a professionisti altamente qualificati, ma anche perché abbassa drasticamente la barra e mette anche gli equipaggi più esperti a un rischio maggiore.

I sostenitori più altruisti del programma dicono che lo spegnimento degli incendi fornisce a molti detenuti un senso di scopo e di redenzione. Mentre questo è innegabilmente vero, sarebbe illogico supporre che questi sentimenti di buona volontà sarebbero in qualche modo diminuiti se queste anime coraggiose ricevessero anche una formazione adeguata e salari di mercato per i loro sforzi. Chiaramente, il risparmio dei costi è il fattore motivante primario e ultimo per l’esistenza del programma nella sua forma attuale.

Forse l’ironia finale è che 100 milioni di dollari di risparmio non sono niente per uno stato delle dimensioni della California. Risparmiare 2,50 dollari per cittadino vale davvero il costo oscuro di macchiare una grande macchia sulla coscienza morale di un’intera generazione?

C’è una profonda mancanza di empatia nei nostri tempi. Se potessimo davvero metterci negli stivali consumati dalla montagna dei vigili del fuoco della prigione, allora forse anche noi potremmo considerare di porre fine a questa particolare coercizione.

I posteri alla fine guarderanno con cattiveria i nostri tempi e ci giudicheranno duramente. Abbatteranno le nostre statue e cancelleranno i nostri nomi dagli edifici – e avranno ragione di farlo perché, a differenza dei nostri antenati, noi lo sapevamo bene.

Siamo scesi in strada e abbiamo chiesto “giustizia per tutti” dimenticandoci dei prigionieri sfruttati che hanno tenuto gli incendi della California sulle colline e lontano dalle nostre case.

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